Les Sapeurs

The Congolese fashion cult has attracted the attention of artists and photographers before, but as part of the latest Guinness advertising campaign, this group of modern day dandies have taken on a much wider audience. The Sapeurs are members of a sub-culture that takes its name from the acronym SAPE: the Société des Ambianceurs et des Personnes Élégantes. An ‘Ambianceur’ is a French-African word roughly translated as ‘tone-setter’ or ‘ambience-maker’.

The movement dates back to the 1920s when Congolese students who left Africa to study in Europe returned wearing the styles of Paris, Milan and London. However, what makes this more than just an interesting fashion story is that there is a philosophical underpinning to the Sapeurs’ lifestyle along with the charm and flair. While the Sapeurs play with bright colours, textures and patterns, they explain that it is not the brand, fabric or cost of the suit that counts, it is the worth of the man inside it. They live by a moral code, where style and positive attitude counts over occupation or wealth. It's about transcending one’s class, wealth, and everyday grind to become something else. To reach beyond circumstance.

“A Sapeur respects people, and a Sapeur is polite, not vulgar”

There is a nice lesson here - the Sapeurs show us that whilst in life you cannot always choose your circumstances, you can always choose who you are. Their positive outlook, commitment to non-violence and freedom of expression is inspiring, they embody a way of looking at life from which we could all learn something.

Guinness Advert - Les Sapeurs 

Short Documentary ' The Men Inside the Suits'

Ce mouvement de mode Congolais a déjà été remarqué par de nombreux artistes et photographes, mais en tant qu’acteurs de la dernière campagne de pub Guinness, ce groupe de dandys modernes a rencontré une audience inespérée. Les sapeurs font partie d’une sous culture qui tient son nom de l’acronyme SAPE : La Société des Ambianceurs et des Personnes Elégantes. Ambianceur est un mot franco-africain traduit comme “donneur de ton” ou créateur d’ambiance. Le mouvement serait né dans les années 20 quand des étudiants Congolais ayant quitté l’Afrique pour étudier en Europe seraient revenus avec les dernières tendances vestimentaires de Paris, Milan ou Londres. Cependant, ce qui rend cette histoire plus intéressante qu’une histoire de mode c’est la philosophie véhiculée par le mouvement tout comme l’art de vivre prôné par les Sapeurs. Quand les Sapeurs jouent des couleurs vives, des textures et motifs ils expliquent que ce n’est pas la marque, le tissu ou le coût du costume qui compte, mais bien l’homme à l’intérieur.
Vivant selon un code moral où le style est une attitude positive considérée comme plus importante que le travail ou la richesse. Il s’agit de sortir de son quotidien quel qu’il soit pour atteindre quelque chose de supérieur à toutes les contingences sociales ou matérielles.

“Un sapeur respecte les gens, est poli et pas vulgaire”

C’est une belle leçon, qui nous montre que même si on ne choisit pas d’où l’on vient, on peut choisir qui l’on est. Leur attitude positive, l’engagement pour la non-violence et leur liberté d’expression sont source d’inspiration.

Posted on February 20, 2014 .